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Metales crticos: el nuevo petrleo que podra dejar a Occidente sin mviles, coches elctricos ni renovables

Tag: elctricos

Metales crticos: el nuevo petrleo que podra dejar a Occidente sin mviles, coches elctricos ni renovables

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Innovación

Metales crticos: el nuevo petrleo que podra dejar a Occidente sin mviles, coches elctricos ni renovables


Actualizado

Europa y EEUU debern aumentar la inversin en I+D+i si quieren superar su dependencia de pases como China, la Repblica Democrtica del Congo o Indonesia, que acaparan metales como el cobalto, el nquel, el grafito, el magnesio o las tierras raras, insustituibles en la fabricacin de misiles, mviles, paneles solares, aerogeneradores, aparatos mdicos…

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Qu tienen en comn tu telfono mvil, un aerogenerador, un panel solar, un coche elctrico, un sistema antimisiles y un escner cerebral? Entre otras cosas, que ninguno de esos dispositivos se pueden fabricar hoy da sin emplear metales muy escasos en el planeta como el cobalto, el nquel, el magnesio, el grafito o las tierras raras…

Son los llamados metales crticos, una treintena de elementos qumicos que tanto la UE como EEUU han incluido en la lista de las materias que les preocupan (y mucho) de cara al futuro.

No slo porque son insustituibles, tambin porque son muy escasas y porque su produccin est concentrada en pases con estndares de gobernanza inferiores a los de Occidente y poco fiables en trminos de suministro, como China (monopoliza una decena de metales), la Repblica Democrtica del Congo (produce el 60%del cobalto), Indonesia (30% del nquel).

Esta elevada concentracin constituye una importante vulnerabilidad para los pases occidentales

Pablo Arjona, analista de Riesgo Pas y especialista en Materias Primas y Transicin Energtica de Cesce.

Esta elevada concentracin constituye una importante vulnerabilidad para los pases occidentales, dado que una distorsin en el suministro afectara, por ejemplo, a la capacidad de EEUU de mantener su ventaja tecnolgica y militar, advierte Pablo Arjona, analista de Riesgo Pas y especialista en Materias Primas y Transicin Energtica de Cesce.

Especialmente preocupante es el caso de China, que acapara el 74% del antimonio (aplicaciones en defensa), el 85% del bismuto (medicina) el 80% del galio (semiconductores y clulas fotovoltaicas) y el germanio (fibra ptica y clulas solares), el 69% del grafito (bateras) y el 86% de las tierras raras (imanes permanentes de aerogeneradores y motores elctricos, as como emisores de luz para pantallas).

La ‘nueva OPEP’

Eso, por citar tan solo los casos de dependencia ms clamorosa, en los que se llega a superar con creces el control que han ejercido durante dcadas los principales pases productores de petrleo. Los catorce miembros de la OPEP representan alrededor del 40% de la oferta mundial de crudo, compara Arjona.

Y lo cierto es que China ya ha demostrado su capacidad para cerrar el grifo a capricho. En 2010 vet la exportacin a Japn de tierras raras, cruciales para empresas como Toyota, Mitsubishi y Panasonic, a cuenta de las disputas entre ambos pases por la isla de Senkaku. Y algo similar se puede decir de Indonesia, que prohibi la exportacin de nquel en 2020 para potenciar su propia industria de bateras.

Estos precedentes han encendido todas las alarmas en EEUU, porque a la escasez de estos materiales y su concentracin se va a sumar en los prximos aos un incremento exponencial de la demanda debido a la transicin energtica y la digitalizacin de la actividad humana.

La Agencia Internacional de la Energa prev que la demanda de litio se multiplique por 42, la de grafito por 25, la de cobalto por 21 y la de nquel por 19. Una explosin de demanda, que si no va acompaada de una mayor disponibilidad de estos metales, acabar disparando su precio.

Un estudio del Fondo Monetario Internacional apunta a que solo el valor de cuatro de los metales crticos (cobre, nquel, cobalto y litio) se cuadruplicar en las prximas dos dcadas para alcanzar los 13 billones de dlares y acercarse bastante al de los combustibles fsiles.

La transicin energtica va a conducir a un reajuste del mapa geopoltico, argumenta Arjona, que cita algunos ejemplos de ese nuevo escenario: Las habituales escaladas de tensin en Oriente Medio no afectarn, en gran medida, al precio de la energa; y ubicaciones estratgicas como el estrecho de Ormuz tendrn una menor relevancia.

Podra suponer nuestra ruina como sociedad y como continente. Es un problema que hoy, despus de la invasin de Ucrania, se ha desvelado como urgente

Jos Manuel Torralba, director del instituto de investigacin Imdea Materiales

A cambio, argumenta este experto, tendrn una mayor importancia las relaciones regionales, la gestin de las redes de interconexin elctrica y, sobre todo, el aprovisionamiento de los metales crticos. Por lo tanto, si Occidente no quiere quedarse en fuera de juego en el nuevo modelo, tiene que buscar la manera de reducir la dependencia.

Podra suponer nuestra ruina como sociedad y como continente. Es un problema que hoy, despus de la invasin de Ucrania, se ha desvelado como urgente, asegura Jos Manuel Torralba, director del instituto Imdea Materiales.

Ms independientes, aobre todo, respecto a China, que adems de beneficiarse de la riqueza geolgica de sus territorios, lleva aos desarrollando una poltica de expansin diplomtica y comercial por medio mundo (y en especial por el frica subsahariana) que le ha garantizado una posicin casi de monopolio sobre varios de los metales crticos.

Confiar en la I+D

A la UE, a EEUU y a otros pases no les queda ms remedio que confiar en la ciencia para escapar de ese cuello de botella. Y existen cuatro vas principales para ello: buscar en nuevos metales o en metales ya conocidos las propiedades que ofrecen los considerados crticos, apostar cada vez ms por el reciclaje, mejorar la eficiencia con la que stos se usan e intensificar la exploracin geolgica para dar con nuevos yacimientos.

Se estn haciendo considerables esfuerzos para reemplazarlos con materiales alternativos que se pueden producir de una forma ms barata y sostenible, ms fciles de reciclar…, afirma Dierk Raabe, investigador especializado en Fsica Metalrgica del Instituto Max Planck alemn y uno de los cientficos ms respetados en el mundo en relacin con los metales crticos.

Tenemos que hacer mucha ms I+D para asegurar el suministro y hacernos ms independientes

Dierk Raabe, cientfico del Instituto Max Planck y experto mundial en materiales crticos

Raabe cita ejemplos de avances como la sustitucin de las tierras raras de los imanes permanentes por aleaciones de magnesio y aluminio, el desarrollo de acero inoxidable y resistente a la corrosin para sustituir al nquel; las aleaciones de invar, el uso de materiales catdicos para bateras…

Y sin embargo, este experto se muestra convencido de que la apuesta de occidente en este terreno no est a la altura del desafo que tiene ante s. Tenemos que hacer mucha ms I+D para asegurar el suministro y hacernos ms independientes, pero tambin para lograr materiales ms sostenibles y reciclables, sugiere.

En los ltimos aos se ha puesto mucho el foco investigador en la necesidad de potenciar la economa circular. En dos sentidos: para reutilizar los materiales de los dispositivos digitales tras acabar la vida til de stos; como para recuperarlos de entre los residuos que se dieron por perdidos en viejas minas.

Sostenibilidad

En un mvil hay cantidades nfimas de tierras raras u otros metales crticos, pero son tan escasos que puede interesarte reciclar los miles de millones de mviles que hay en el mundo para poder reutilizar esos metales, aclara Torralba sobre el primer caso.

Y lo cierto es que esa explotacin secundaria es ms barata y genera menos huella de carbono que la primaria, aunque la vuelta a las minas tambin puede ser una opcin muy interesante. Entre la escoria de muchas de ellas puede que haya mucha ley y puede que te compense explotarla con la tecnologa actual a nivel primario, explica Torralba.

Aun as, Raabe sostiene que slo mediante la mejora de la eficiencia y el reciclaje no ser suficiente para reducir la dependencia actual. A su juicio, entre el 50 y el 70% de los metales crticos necesarios debern obtenerse de la explotacin primaria y siempre cumpliendo con los estndares occidentales actuales en cuanto a reduccin de misiones y respeto al entorno y a las comunidades afectadas por las minas…

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